壮士断腕,谈英特尔退出5G手机调制解调器业务

近日,一场高通和苹果之间相爱相杀的大戏,以和解的结果最终落幕,而在前一天,一直为苹果支撑了很长时间基带产品的英特尔,宣布退出5G基带芯片行业。故事看到这里,围观群众就可以散了。而持续关注此事的记者们正在自行脑补一出手机界的琅琊榜。你方唱罢我登场,相爱相杀情意长……
也许行业内更多关注苹果和高通的精彩大戏,但是退出5G基带业务的英特尔引起了笔者的关注,面对5G终端这么大的市场,为何英特尔会在竞争开始之前退出?壮士断腕,到底是不是一个聪明的选择?

英特尔宣布退出5G基带业务

事情发生在4月16日,英特尔宣布计划退出5G智能手机调制解调器业务,并完成对其它调制解调器业务机会的评估,包括PC、物联网设备及其它以数据为中心的设备。英特尔还将继续投资其5G网络基础设施业务。
英特尔将继续履行对现有4G智能手机调制解调器产品线的客户承诺,但不会在智能手机领域推出5G调制解调器产品,包括最初计划于2020年推出的产品。
英特尔公司首席执行官Bob Swan表示:“我们对于5G和网络‘云化’的机遇感到兴奋,但对于智能手机调制解调器业务而言,显然已经没有明确的盈利和获取回报的路径。”
“5G依然是英特尔的战略重点,我们的团队已经开发了一系列有价值的无线产品套件和知识产权。我们正在评估我们的选择,让创造的价值得以实现,包括在一个5G世界中广泛的、以数据为中心的平台和设备的机遇。”Bob Swan说。

回顾英特尔的基带芯片研发历程

看样子,英特尔在终端领域是要彻底离场了。回顾英特尔此前的宣传,“云管端”中,端侧产品的研发也是英特尔的重点,每次5G终端产品发布都会引起行业内的广泛关注。
2017年9月8日,英特尔正式发布业界首款支持5G NR(新空口)的试验平台——第三代英特尔5G移动试验平台(MTP)。据悉,该平台能对5G网络和设备进行快速的外场测试和互操性测试,同时其还将于今年第四季度开始在英特尔合作伙伴开展的现场测试和试验中支持全新NR标准。
2017年11月17日,Intel发布了XMM 8000系列基带芯片,将用于今后的5G。其中,首个5G基带型号敲定为XMM 8060,支持最新的5G NR新空口协议,向下兼容2G/3G/4G,包括CDMA。此时,距离高通宣布在2016年10月的4G/5G峰会上发布全球首款5G调制解调器,已过去一年多的时间。
按照Intel的说法,搭载XMM 8060基带的5G设备将在2019年中旬出货。不过看来是不可能实现了。在此次的退出声明中,英特尔宣布将继续履行对现有4G智能手机调制解调器产品线的客户承诺,但不会在智能手机领域推出5G调制解调器产品,包括最初计划于2020年推出的产品。
此前苹果一度宣称要将2018年iPhone的订单全部给英特尔,但是现在看来,4G芯片还会继续合作,但是5G芯片合作还没开始就已经结束了。

及时斩断沉没成本实为明智之举

此次英特尔退出5G调制解调器业务,在业内专家看来,实为明智之举。主要有三方面原因。
第一,在5G基带方面,英特尔的进展并非像他对外宣称的那么顺利。4G时代,苹果和英特尔的合作表现就和高通存在差距。用户体验一直是英特尔基带的短板,苹果手机iPhone X的体验并不好。为了降低英特尔和高通基带之间的性能差距,苹果对高通芯片降速运行差点引起用户起诉。英特尔在通信终端产品的战略也是步步退出,足以表明其研发实力和高通存在差距。之前AP就不做了,现在基带也不做了。
第二,5G时代的芯片和研发成本高,而高通的5G专利位列全球各企业前茅,在这种情况下进行5G基带芯片研发,对英特尔而言不埑又是一场绕不开的专利战。
第三,在市场方面,苹果会利用多供应商进行价格博弈,而苹果是英特尔的唯一供应商。对英特尔而言就很难带来利润,英特尔最大的优势是价格低,因为利润率很低,所以英特尔的基带芯片业务一直是一个不赚钱的存在,这样的“沉没成本”是否要继续下去,也考验英特尔的管理层智慧。此次推出体现了“壮士断腕”的勇气。
一位资深芯片行业观察者也表示,英特尔不参与此次竞争是明智的。这次苹果和高通和解,英特尔连赚吆喝的意义都没有了。十年几百亿美元投进去,最终结果不尽如人意。
那么,这个事业部的归宿又是什么呢?据行业记者们讨论,这个事业部可能没有人接盘,基带需要非常大的投入,英特尔是以一种失败者的角色离场,可见技术实力一般,尤其是高通覆盖高中低端产品,三星、华为也有基带,相信没有企业愿意再趟基带这趟浑水。
壮士断腕,未为晚矣,英特尔放弃5G调制解调器业务,聚焦数据中心和网络这些强项,也做到了“术业有专攻”。苹果选择高通的基带产品也可以进一步加快其5G手机的研发进程。但是,从高通、苹果、英特尔三方在5G时代到来前相爱相杀的故事可以预见,5G时代,一场与终端有关的“暴风雨”即将到来。

作者:程琳琳
责编/版式:刘江
校对/审核:申晴

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